«Il est venu le temps des cathédrales», la porte vers le paradis

Pourquoi les églises montent-elles vers le haut ? Comment sont-elles construites ? Chaque pierre a-t-elle une signification ? Quelle tradition a institué Jacob, fils aîné d'Israël ?

4 minutes et 38 secondes avec Led Zeppelin, Jacob et Sylvain Tesson
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Dernière mise à jour -  
7/9/2020

Led Zeppelin et son échelle vers le paradis

album couverture led zeppelin starway to heaven

Qui ne connaît pas Stairway to Heaven de Led Zeppelin ? Plusieurs décennies après sa sortie, elle est demeurée la chanson la plus diffusée sur les radios américaines. De quoi ça parle ? Eh ben, d’une échelle vers le paradis. C’est, en toute simplicité et pour notre plus grand plaisir, une référence à l’épisode dit de « l’échelle de Jacob ». Il y a pire comme son pour déguster la cuvée du jour...

Le texte biblique qui raconte le songe de Jacob

[Jacob] atteignit le lieu où il allait passer la nuit car le soleil s’était couché. Il y prit une pierre pour la mettre sous sa tête, et dormit en ce lieu. Il eut un songe :

Voici qu’une échelle était dressée sur la terre, son sommet touchait le ciel, et des anges de Dieu montaient et descendaient.

Le Seigneur se tenait près de lui. Il dit :

— Je suis le Seigneur, le Dieu d’Abraham ton père, le Dieu d’Isaac. La terre sur laquelle tu es couché, je te la donne, à toi et à tes descendants. Tes descendants seront nombreux comme la poussière du sol, vous vous répandrez à l’orient et à l’occident, au nord et au midi ; en toi et en ta descendance seront bénies toutes les familles de la terre. Voici que je suis avec toi ; je te garderai partout où tu iras et je te ramènerai sur cette terre car je ne t’abandonnerai pas avant d’avoir accompli ce que je t’ai dit.

Jacob sortit de son sommeil et déclara :

En vérité, le Seigneur est en ce lieu ! Et moi, je ne le savais pas.

Il fut saisi de crainte et il dit :

— Que ce lieu est redoutable ! C’est vraiment la maison de Dieu, la porte du ciel !

Jacob se leva de bon matin, il prit la pierre qu’il avait mise sous sa tête, il la dressa pour en faire une stèle et, sur le sommet, il versa de l’huile.

Jacob donna le nom de Béthel (c’est-à-dire : Maison de Dieu) à ce lieu qui auparavant s’appelait Louz.

Livre de la Genèse, chapitre 28, versets 11 à 19. Traduit par les équipes de notre programme de recherches La Bible en ses traditions.

L'éclairage

Cette scène biblique reprend pas mal d'éléments de la culture du Moyen-Orient de l’époque. Ce « milieu de vie » aide à mieux comprendre le songe de Jacob et ses actions.

Décortiquons-en quelques-uns👇:

L'échelle de Jacob vers le paradis

L' échelle — ou plutôt l'escalier — dont rêve Jacob et qui conduit au Ciel, fait écho aux tours étagées appelées « ziggourats » qu'on trouvait en Mésopotamie. On vous en cale quelques exemples, car une image, ça vaut n’importe quelle explication.

ziggourat irak fort chateau escalier desert
  • Dans le songe de Jacob, il pourrait s’agir d’une ziggourat presque infinie qui atteint le ciel. Même si ce n'est qu'un songe, évidemment ! Jacob ne l'emprunte pas et Dieu n'a pas besoin d'un escalier pour descendre. Il s'agit de montrer à Jacob la direction de toute vie : le ciel. Et l'assurer que ce chemin, cet escalier présenté en songe est présent à chaque instant de sa route, accessible en tout lieu et non pas en un seul endroit à un seul moment. Car le chemin du ciel, visible en tout lieu, est toujours devant soi.

  • L'Ancien Testament introduit ici un mouvement d'ascension, d'élévation que l'on retrouvera dans tout le corpus biblique. Notamment lorsque Jésus retourne au Père, il retourne au ciel, nous en avions parlé l’année dernière au moment de l’Ascension, en comparant ce mouvement d’élévation dans la Bible et dans le Coran.
facade ouest abbaye bath ange monte escalier
Des anges montent l'immense échelle de Jacob sur la façade ouest de l'Abbaye de Bath (Angleterre). On trouve ça assez trippant... En tout cas c'est l'oeuvre la plus verticale qu'on n'ait jamais publiée !

Une pierre millénaire

Jacob prend un caillou pour en faire son oreiller. On a demandé au stagiaire de faire le test pour savoir si c’était agréable et il a confirmé notre intuition, ce n'est pas terrible. Est-ce la raison pour laquelle Jacob ne veut plus se servir de cette pierre comme oreiller et en fait autre chose? Probablement pas…

« Il prit la pierre qu’il avait mise sous sa tête, il la dressa pour en faire une stèle, et sur le sommet il versa de l’huile. »

Jacob ne verse pas de l'huile sur un caillou pour rien :

  • La pierre indique la présence divine.
  • L'huile est utilisée durant le rituel de dédicace d’un sanctuaire 🗿.
  • Le lieu reçoit un nouveau nom qui évoque la nature de ce lieu: bêt-El, une « maison de Dieu ».

👉 Cette pratique était courante à l’époque dans les sanctuaires de la région. Rien d’étonnant pour le lecteur antique donc. Jacob n’invente pas un geste, celui-ci s’inscrit dans une tradition locale qui le précède.

jacob dort songe arbre ciel gris vetements sombres Ribera
José de Ribera (1591-1652), Le rêve de Jacob (huile sur toile, 1639), Musée du Prado, Madrid, Espagne.

L'huile de Jacob pour assaisonner la Maison de Dieu

« Jacob donna le nom de Béthel (c’est-à-dire : Maison de Dieu) à ce lieu qui auparavant s’appelait Louz. »

👉 Avec cette pierre consacrée, Jacob déploie une tradition qui se perpétuera dans le rituel de consécration du Temple de Jérusalem et qui sera reprise par les Chrétiens : après lui, de nombreuses églises seront fondées et des cathédrales seront bâties autour d’une pierre, un autel consacré d’huile sainte.

Le rite de consécration de l'église répète le geste de Jacob: l'évêque verse l’huile sacrée sur la pierre d'autel. L'église devient alors la « maison de Dieu », « un lieu redoutable », « la porte du ciel ».

cathédrale Rouen ciel bleu impressionisme Monet
Claude Monet (1840-1926), La Cathédrale de Rouen. Le Portail et la tour Saint-Romain, plein soleil (Huile sur toile, 1893), Musée d'Orsay, Paris, France.

Jacob, l'architecte de toutes les cathédrales

Petit bilan si vous n'avez pas tout capté :

  • Nos cathédrales sont construites autour d'une pierre qu'on appelle un autel où l'on verse de l'huile pour la dédicacer comme Jacob le fît.
  • Et ces églises sont tournées vers le ciel dans un mouvement d'élévation, comme l'échelle qui montra à Jacob la direction à suivre.

Ce qui s'est passé à Béthel a donc eu une petite influence sur notre civilisation. Got it ?
Et le terme hébreu Béthel qui signifie en français maison de Dieu est encore employé pour désigner ces églises au moment de leur dédicace dans la liturgie romaine.

sagrada familia clochers ciel bleu
Antoni Gaudí (architecte, 1852-1926), La Sagrada Família, Barcelone, Espagne.
La construction de cette église a démarré en 1882 et la fin des travaux est prévue pour 2026 -- on y est presque !

Le mot de la fin

On ne veut pas trop surfer la vague 🏄🏽, mais en relisant ces lignes de Sylvain Tesson évoquant en filigrane Notre-Dame de Paris, on s’est dit que finalement, construire une cathédrale c’était tenter de dresser une échelle de Jacob ou une flèche de Jacob vers le ciel. Et d’ailleurs, une flèche, c’est fait pour indiquer une direction :

« Une flèche [d’église ou de cathédrale] est un geyser de sève minérale. Une cathédrale est un instrument de musique. Mais aussi une arme de jet, un arc qui bande sa flèche vers le ciel. »

Sylvain Tesson, Notre-Dame de Paris - Ô reine de douleur, Des Equateurs, Paris, 2019

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