Le désert dans la Bible : épreuves, souffrances et révélation

On attribue au désert une valeur d'expérience, de traversée, d'épreuve. Mais quelle est la symbolique du désert dans la Bible ? Quel est le lien entre le désert et Dieu ?

4 minutes et 03 secondes avec Hans Zimmer et Terrence Malick, Nicolas Poussin, Rembrandt et Saint-Exupéry
Dernière mise à jour -  
19/11/2020

Pour recharger les batteries avant de partir au désert

Tout en lisant ce numéro, écoutez une prière chantée par un chœur mélanésien sur un son arrangé par l’inégalable Hans Zimmer dans le film de Terrence Malick intitulé La Ligne rouge.

Le texte biblique qui raconte l'amour fou d'un époux pour sa femme

Dans ce texte du livre d'Osée, Dieu s’adresse à son peuple qu’il compare à une femme infidèle envers son mari.

Voici que moi je la séduis

et la conduirai au désert

et je parlerai à son cœur

et de là je lui donnerai ses vignobles et la vallée d’Akor comme une porte d’espérance

et là elle répondra comme aux jours de sa jeunesse

et comme au jour de sa montée du pays d’Égypte.

Et il arrivera qu'en ce jour-là — oracle de YHWH

tu m’appelleras :

— Mon mari

et tu ne m’appelleras plus :

— Mon Baal*

et j'ôterai les noms des Baals et on ne se souviendra plus de leur nom.

Et je conclurai pour eux une alliance en ce jour-là

avec la bête des champs, avec l'oiseau du ciel et le reptile de la terre

et je briserai hors du pays l’arc et l’épée et la guerre

et je les ferai reposer en sécurité.

Et je te fiancerai à moi pour toujours

et je te fiancerai à moi en justice et en droit, en tendresse et en miséricorde

et je te fiancerai à moi dans la fidélité et tu connaîtras YHWH Dieu.

*Divinité étrangère priée par les nations voisines d’Israël

Chapitre 2, versets 16 à 22 du livre d'Osée dans l'Ancien Testament. Traduit par les équipes de notre programme de recherches La Bible En Ses Traditions

L'éclairage

Désert Judée Jérusalem ciel mer Jéricho
Désert de Judée, à proximité de Jérusalem en direction de Jéricho.

La symbolique du désert dans la Bible

Le Carême des chrétiens est souvent associé à la notion de « désert ». Pourquoi ? Il dure 40 jours, intervalle temporel symbolique du désert dans l’histoire biblique :

  • Après la sortie d’Égypte et le passage de la mer Rouge, le peuple élu passe 40 ans au désert avant d’entrer en Terre Promise.
  • Après avoir été baptisé dans le Jourdain, Jésus passe 40 jours à jeûner dans le désert.

Quel est donc le sens de ces passages au désert ?

hommes marche ciel terre miracle Nicolas Poussin
Nicolas Poussin (1594-1665), Le Passage de la mer rouge, (huile sur toile, 1634), Collection dal Pozzo, National Gallery of Victoria, Melbourne, Australie.
Domaine public © Wikicommons→

Le désert comme un temps de fiançailles

Dans le texte hébreux du prophète Osée (qui vivait il y a près de 28 siècles), le séjour prolongé au désert est présenté comme un temps de fiançailles : « je la séduis et la conduirai au désert [...] et je te fiancerai à moi pour toujours ».

Les fiançailles sont une période transitoire qui précède le mariage. Dans l'ancien Israël deux sujets étaient discutés entre le marié et le père de la mariée : la date du mariage et la dot de la mariée.

La période du désert est donc envisagée comme une préparation au mariage. Il ne s’agit pas d’endurer la chaleur de ce lieu aride comme une punition : Dieu attend plutôt son peuple comme un fiancé attend avec impatience sa future épouse. Le désert est le temps d’attente et de préparation en vue d’un événement magnifique.

couple Isaac drapé robe rouge Rébecca Rembrandt
Rembrandt (1606-1669), La fiancée juive (huile sur toile, 1665-1669), Rijksmuseum, Amsterdam, Pays-Bas.

Une parole dans le désert : jeu de mots en hébreu !

Dieu dit « je la conduirai au désert et je lui parlerai au cœur ».

Comme toujours, l’hébreu nous aide à percer le sens profond du texte :

  • Le substantif hébreu pour « désert » est MiDBaR
  • Le verbe hébraïque pour « parler » est DiBbeR.

Les grands spécialistes de l’hébreu reconnaissent une sorte de jeu de mot dont cette langue est coutumière : les deux mots font entendre les mêmes consonnes DBR. Quand Dieu dit « je la conduirai au désert (MiDBaR) et je lui parlerai (DibBaRti) au cœur », une sorte d’écho s’opère.

En hébreux le mot « désert » ressemble au mot « parole ». De nombreux mystiques y ont reconnu un signe pour les temps d’épreuves, les périodes désertiques de leur vie : au-delà de l'apparent ennui, une parole divine s’y trouve secrètement cachée.

Pour les chrétiens pendant le Carême, il y a là tout un programme : aiguiser son cœur, pour essayer de l'entendre, cette Parole !

Christ désert ciel orange homme assis Briton Rivière
Briton Rivière (1840-1920), Le Christ au désert (huile sur toile, 1898),
Guildhall Art Gallery & London's Roman Amphitheatre, Londres, Royaume-Uni.

Le mot de la fin

Au début de sa carrière dans l’Aéropostale, Saint-Exupéry est nommé chef d’escale à Cap Juby, au Maroc. Aux portes du désert, il apprend à méditer, et toute sa vie en sera transformée. C’est sans doute de là-bas que vient cette phrase écrite plus tard dans Le Petit Prince :

« J'ai toujours aimé le désert. On s'assoit sur une dune de sable. On ne voit rien. On n'entend rien. Et cependant quelque chose rayonne en silence... »

Antoine de Saint-Exupéry, Le Petit Prince, New-York : Reynal & Hitchcock, 1943.

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