Les sens des mots religion, église et synagogue

Quelle est l'étymologie des mots église et synagogue ? Partagent-ils des points communs ? Quelles sont leurs différences ?

3 minutes et 31 secondes avec Macklemore, Monet, Gaudi et Georges Bernanos
Dernière mise à jour -  
21/11/2020

Laissez-vous guider par Macklemore pour aller à l'église

Dans Church, le rappeur Macklemore raconte comment « Papa et Maman avaient l’habitude de nous emmener à l’église » et termine son morceau en expliquant qu'à l’âge adulte « des choses apparaissent, des situations apparaissent. Et je réalise que Dieu travaille à travers moi, si je m'autorise à être son instrument ».*

Things appear, and situations appear.
And I realize, that's God working through me, if I allow myself to be that vessel »

Le texte biblique qui raconte la naissance des dix commandements.

Souviens-toi du jour où tu te tenais devant YHWH ton Dieu à l'Horeb
lorsque YHWH me dit :

Assemble-moi le peuple je leur ferai entendre mes paroles afin qu’il apprenne à me craindre tout le temps qu’il les enseigne à ses enfants.

Alors vous vous êtes approchés aux pieds de la montagne qui était brûlante jusqu'au ciel : obscurité, ténèbres, ouragan, voix forte...

Alors YHWH vous parla du milieu du feu

vous entendiez le son des paroles mais sans voir de figure :

juste une voix.

Il promulgua son alliance qu’il vous ordonna d’observer,

les Dix Commandements, et il les écrivit sur deux tables de pierre.

En ce temps-là il me commanda de vous enseigner des lois et des ordonnances

pour que vous les pratiquiez dans le pays où vous allez entrer pour en prendre possession.

Chapitre 4, versets 10-14 du Livre de Deutéronome dans l'Ancien Testament. Traduit par les équipes de notre programme de recherches La Bible en ses traditions.

L'éclairage

« Église », « synagogue » : trouve-t-on vraiment ces termes dans l'Ancien Testament ? Nous sommes remontés à l'origine de ces mots.

montagne ciel horizon nuages
Jabal Mousa, Qesm Sharm Ash Sheikh, Gouvernorat du Sinaï Sud, Égypte. Autrement dit : le mont Sinaï.

Église et synagogue, rassemblées pour écouter la Parole

Derrière l'ordre de Dieu à Moïse : « assemble-moi (le peuple) », se cache un mot de la Bible en hébreu : QaHaL.

Dans l’Ancien Testament ce terme est utilisé pour désigner les convocations solennelles du Peuple élu par YHWH son Dieu.

Ce terme a été traduit en grec dans la Septante par deux mots qui décrivent les deux faces de cette convocation :

  • « ekklêsia », dérivé d'une racine qui signifie « appeler » et qui a donné église ;
  • « sunagôgê », dérivé d'une racine qui signifie « rassembler » et qui a donné synagogue.

QaHaL désigne d’abord le rassemblement du peuple au pied du mont Sinaï pour entendre la parole de Dieu. Cette assemblée a servi de modèle original pour les rassemblements cultuels du peuple élu dans l'Antiquité et jusqu'à nos jours : juifs et chrétiens continuent à se rassembler dans les églises et les synagogues pour célébrer la Parole du Dieu qui les y appelle.

batiment blanc ciel bleu arbres
Vincenzo Costa et Osvaldo Armanni (architectes), la Grande synagogue, Rome, 1904.

L'étymologie du mot religion

Le mot religion a une origine romaine et n’a pas d’équivalent ni en grec ni en hébreu. On ne le trouve pas dans les manuscrits bibliques. C'est un terme qui vient de la Rome antique comme le rappelle le père Alexandre Schmemann dans Le chemin historique de l'orthodoxie :

« Comme tous les états de l’Antiquité, Rome possédait ses dieux et sa religion nationale officielle. […] Rome n’exigeait de ses citoyens qu’une participation extérieure au culte comme expression de leur loyauté envers elle ; il suffisait de brûler quelques grains d’encens devant les images des dieux nationaux, d’appeler l’empereur "Seigneur", d’accomplir, en somme, un rituel. Une fois qu’on avait satisfait à ces exigences, chacun était libre de chercher où bon lui semblait une foi authentique ou le sens éternel de la vie. »

On le voit bien, une telle « religion » n'a pas besoin pour fonctionner d'un Appel reçu de Dieu.

cathédrale beige ciel bleu ombres
Claude Monet (1840-1926), La Cathédrale de Rouen. Le portail et la tour Saint-Romain, plein soleil ; harmonie bleue et or, (Huile su toile, entre 1892 à 1894), Musée d'Orsay, Paris.

Les trois conclusions de la fouille

  • Les mots « église » et « synagogue » proviennent du texte de la Septante, contrairement au mot « religion ». — Le mot « religion », dans l'empire romain, désignait plutôt un ensemble de rites vecteurs d’unité sociale extérieure.
  • Avec les mots « synagogue » et « église », en revanche, on désigne l'appel et le rassemblement par Dieu de son peuple. Ce peuple se désigne comme « la Synagogue » et « l'Église ».
  • L’Église et la Synagogue répondent à la Parole de Dieu. Dans l'Église le croyant fait plus encore : il la mange, puisqu’il croit que Dieu s’est fait chair.
église ciel sculptures
Antoni Gaudí (architecte, 1852-1926), la Sagrada Família, Barcelone.

La construction de cette église a démarré en 1882 et la fin des travaux est prévue pour 2026 — on y est presque !

Le mot de la fin

« L’Église n’est pas seulement [...] une espèce d’État souverain avec ses lois, ses fonctionnaires, ses armées, un moment si glorieux qu’on voudra de l’histoire des hommes. »

Georges Bernanos, Journal d’un curé de campagne, Plon, Paris, 1936.

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