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Rahab : la prostituée de Jéricho ancêtre de Jésus

Qui est Rahab dans la Bible ? Que raconte l’épisode des espions à Jéricho ? Que retenir du rôle de Rahab et de sa place au sein du peuple élu ?

04 minutes et 12 secondes Doctor House, Matteo Rosselli, Origène et un spot de kitesurf
Dernière mise à jour -  
18/2/2022

La bataille de Jéricho chantée en mode blues américain


Saviez-vous que Hugh Laurie, le célèbre acteur qui incarna Doctor House pendant des années, était également un chanteur-compositeur-interprète ?

Mieux : il nous gratifie d’un son tout en mélodie pour raconter « la bataille de Jéricho », dans son album Let them talk sorti en 2011, reprenant des classiques du blues américain. Voici les paroles du refrain :

Joshua fit the battle of Jericho / When the walls come tumbling down
Josué a mené la bataille de Jéricho / Quand les murs s'écroulent

En fait, il fait référence à la bataille de Jéricho entre les Israélites et les Cananéens dont on parlait la semaine dernière. Et, dans cette histoire biblique, une certaine Rahab tient un rôle-clef. On vous explique ça dans l’éclairage aujourd’hui !

Le texte biblique qui raconte la rencontre entre Rahab et les espions de Josué

On vous a parlé la semaine dernière du Livre de Josué. On poursuit aujourd'hui les récits de la conquête de Jéricho avec l'histoire de Rahab. Josué envoie d’abord deux espions en reconnaissance. On vous laisse lire la suite :

Josué envoya deux espions en leur disant :

— Allez, examinez le pays et Jéricho.

S’étant mis en route, ils arrivèrent dans la maison d’une prostituée nommée Rahab et ils y couchèrent. On le dit au roi de Jéricho. [...] Le roi de Jéricho envoya dire à Rahab :

— Fais sortir les hommes qui sont venus chez toi et sont entrés dans ta maison car ce sont des espions et c’est pour explorer tout le pays qu’ils sont venus.

[...] Les ayant cachés, elle dit :

Il est vrai que ces hommes sont venus chez moi mais je n’ai pas su d’où ils étaient. [...] J’ignore où ils sont allés. Hâtez-vous de les poursuivre car vous les atteindrez.

Or, elle les avait fait monter sur le toit de sa maison et les avait cachés. […] Rahab monta vers eux sur le toit et leur dit :

— Je sais que YHWH vous a donné ce pays. [...] Nous avons appris comment YHWH a mis à sec devant vous les eaux de la mer Rouge lorsque vous sortiez du pays d’Égypte […]. Et en l’apprenant nous avons tremblé car c’est YHWH votre Dieu lui-même qui est Dieu en haut dans le ciel et en bas sur la terre. Et maintenant, je vous prie, jurez-moi par YHWH que, de même que j’ai agi envers vous avec miséricorde, de même vous agirez envers la maison de mon père avec miséricorde et vous me donnerez un signe véritable que vous laisserez la vie à mon père, à ma mère, à mes frères, à mes sœurs et à tous ceux qui leur appartiennent [...].

Ces hommes lui répondirent :

— [...] Quand YHWH nous donnera ce pays, nous agirons envers toi avec bonté et fidélité. [...] Voici comment nous nous acquitterons de ce serment que tu nous as fait faire : à notre entrée dans le pays, tu placeras le signe. Tu attacheras ce cordon de fil écarlate à la fenêtre par laquelle tu nous as fait descendre. […]

Puis elle les congédia et ils partirent, et elle attacha le cordon écarlate à la fenêtre.

Les espions s’en étant allés, ils vinrent à la montagne et y restèrent trois jours, jusqu’à ce que ceux qui les poursuivaient fussent de retour, car ils les avaient cherchés sur tout le chemin sans les rencontrer.

Ancien Testament, Livre de Josué, chapitre 2, versets 1 à 24. Traduit du texte hébreu massorétique par les équipes de notre programme de recherches La Bible En Ses Traditions.

Le texte biblique qui raconte l’issue de la bataille de Jéricho pour Rahab

Après la bataille de Jéricho et la victoire du peuple hébreu, les deux espions n’oublient pas qu’ils doivent leur vie sauve à Rahab.

Josué dit aux deux hommes qui avaient exploré le pays :

Entrez dans la maison de la prostituée et faites-en sortir cette femme avec tous ceux qui lui appartiennent, comme vous le lui avez juré par serment.

Les espions entrèrent et firent sortir Rahab, son père, sa mère, ainsi que ses frères et tous ceux qui lui appartenaient et ils les mirent hors du camp d’Israël.

Les enfants d’Israël brûlèrent la ville et tout ce qui s’y trouvait sauf l’argent et l’or, et les objets d’airain et de fer [...].

Mais Josué laissa la vie à Rahab la prostituée, à la maison de son père et à tous ceux qui lui appartenaient et elle a habité au milieu d’Israël jusqu’à ce jour parce qu’elle avait caché les messagers envoyés par Josué pour explorer Jéricho.

Ancien Testament, Livre de Josué, chapitre 6, versets 22 à 25. Traduit du texte hébreu massorétique par les équipes de notre programme de recherches La Bible En Ses Traditions

L’histoire de Rahab, la prostituée de Jéricho

Bible française de Saint-Jean-d’Acre (copiée et peinte vers 1250-1254, parchemin, 300 x 210 mm), Paris (France) © Bibliothèque nationale de France. C'est durant ce fameux épisode biblique de la bataille de Jéricho que s'illustre Rahab.

Rahab, une prostituée ancêtre de Jésus

S’étant mis en route, les espions de Josué arrivèrent dans la maison d’une prostituée nommée Rahab et ils y couchèrent. (Jos 2,1b)

L’autre jour, on s’est posé la question de savoir qui étaient les ancêtres de Jésus cités dans la généalogie du premier chapitre de l’évangile de Matthieu – oui, chacun ses interrogations, mais n’empêche que ça nous a intrigués. Du coup, on a fait nos recherches.

Une certaine « Rahab » y est ainsi nommée (Mt 1,5). Or, la tradition chrétienne s’accorde à dire qu’il s’agit de la même Rahab que celle justement citée dans le texte biblique du Livre de Josué que vous venez de lire.

Ça tombe bien, on a justement parlé du Livre de Josué la semaine dernière.

Rahab, une femme au charme exceptionnel

Qui est cette Rahab, prostituée à Jéricho et ancêtre de Jésus ? Les récits bibliques la présentent lors de cet épisode avec les espions envoyés par Josué. Mais la littérature rabbinique nous en dit un peu plus…

En effet, d’après certaines traditions juives, Rahab est une femme au charme exceptionnel : le Talmud de Babylone (Megillah 15a) affirme que Rahab faisait partie des plus belles femmes du monde, et que son seul nom inspirait du désir sexuel.

Avec Rahab, c'est donc une sacrée personnalité qui prend place dans la généalogie de Jésus présentée par Matthieu ! Comme nous l'évoquions avec l'histoire de Tamar, ces histoires tortueuses montrent combien Jésus s'inscrit dans une vraie famille humaine avec des ancêtres pas vraiment parfaits ni tout lisses...

Pieter Jalhea Furnius (1530-1615), Rahab et les espions (fin du 16ème siècle, gravure, 294 x 201 mm), Rijksmuseum, Amsterdam (Pays-Bas). Domaine public. Cette gravure représente Rahab qui tient dans les mains le fil écarlate – signe distinctif qu'elle a indiqué aux espions israélites pour l'épargner.

Du mensonge salvateur à l’adoption par Israël

En leur disant d’aller chercher dans les montagnes (ou comment magnifiquement dire « d’aller voir ailleurs s’ils y sont » !), Rahab ment effrontément aux soldats du roi de Jéricho. Comment comprendre un si gros mensonge dans la Bible ?

En fait, les récits bibliques ne se posent pas vraiment la question de la morale à la manière de Kant. Ce qui compte, c'est le dessein de Dieu dans l'histoire. Ici, le mensonge de Rahab est un bien puisqu'il sauve la vie des deux espions Israélites.

Surtout, ce passage livre un détail très significatif : lorsque Rahab s’adresse aux espions hébreux, elle professe sa foi envers le Dieu d'Israël :

« C'est YHWH votre Dieu lui-même qui est Dieu en haut dans le ciel et en bas sur la terre. » (Jos 2,11)
Maître du Boèce (15ème siècle), La Prise de Jéricho (1483, enluminure), Paris (France) © Bibliothèque nationale de France. Rahab est représentée ici dans la tour, en train d'aider les deux espions de Josué à s'évader.

Comment finit l'histoire de Rahab à Jéricho ?

L’issue de cette histoire, au chapitre 6, nous apprend deux trucs déterminants :

  • Rahab et les siens ont la vie sauve – conformément à la promesse faite par les deux espions.
  • Toute étrangère et Cananéenne qu’elle soit, Rahab intègre et prend place dans le peuple d’Israël.
« Josué laissa la vie à Rahab la prostituée, à la maison de son père et à tous ceux qui lui appartenaient et elle a habité au milieu d’Israël jusqu’à ce jour parce qu’elle avait caché les messagers envoyés par Josué pour explorer Jéricho. » (Jos 6, 24-25)
Matteo Rosselli (1578-1650), La Courtisane Rahab fait échapper de Jéricho les espions envoyés par Josué (vers 1630, huile sur toile, 193 x 218 cm), Musée des Beaux-Arts, Nîmes (France). Domaine public.

Rahab et la dynamique de l’élection

Rahab vient ainsi prendre place au sein du peuple d’Israël. On peut ainsi faire un parallèle entre Rahab et Ruth, pour au moins deux raisons :

  • En effet, l’une comme l’autre font partie des rares femmes mentionnées dans la généalogie de Jésus.
  • Ruth et Rahab sont des étrangères et des païennes introduites dans l'élection d'Israël. Ceci permet notamment d'illustrer en quoi l'élection d'Israël est avant tout fondée sur la profession de foi en ce Dieu d'Abraham, d'Isaac et de Jacob.
Finissons cette série d'épisodes consacrés à la bataille de Jéricho en contemplant la sublime dune de Jericoacoara, au Brésil. Elle est classée parmi les dix plus belles plages du monde et constitue un spot de kitesurf mondialement connu. Nos recherches approfondies n'ont hélas pu déceler aucun lien sémantique entre la ville de Jéricho en Terre sainte et Jericoacoara au Brésil — si ce n'est la magie du lieu ?

Le mot de la fin

Père de l’Église du IIIe siècle, Origène (185-253) voit en Rahab la figure de l’Église :

« Dans l’histoire de Rahab, de quelle ampleur s’agit-il sinon de cette Église du Christ qui s’est recrutée parmi les pécheurs et qui les reçoit comme au sortir de la prostitution ? Rahab, qui signifie “ampleur”, se dilate et progresse jusqu’à ce que sa voix atteigne les extrémités de la terre. »

Origène, Homélies sur Josué SC 71, Paris, éd. du Cerf, Sources Chrétiennes, 2000.

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